El origen y la historia del arroz

La palabra arroz, tal y como la conocemos hoy en día, proviene del árabe ar-ruzz. El arroz es la semilla de la planta Oryza Sativa, y es un cereal considerado uno de los alimentos más importantes en muchas culturas, sobre todo en Asia y en América Latina. De hecho, el arroz es el segundo cereal más producido en el mundo, solo superado por el maíz. Pero si consideramos que el maíz también se produce con muchos otros fines además del consumo humano, entonces podemos concluir que el arroz es en realidad el cereal más importante en la alimentación humana. ¡Aunque parezca sorprendente, en algunos países como Bangladesh y Camboya, el arroz puede llegar a representar el 75% de la alimentación de toda la población!

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Su origen es objeto de discusión y controversia, pero muchas teorías apuntan a que su cultivo se inició hace alrededor de unos 7.000 años en la región del sudeste asiático. Se piensa que los primeros cultivos de arroz tuvieron origen en China 5.000 años a.c. y en Tailandia 4.500 años a.c. y que luego se propagó por otros países como Camboya, Vietnam, Japón, Corea e India.

En China, el arroz cobró cada vez más presencia en las mesas de todos sus habitantes. De hecho, en chino (y también en japonés) la palabra arroz se considera un sinónimo de comida. Se le atribuye al famoso pensador chino Confucio una famosa frase sobre el arroz que dice: “Una comida sin arroz es como una mujer muy hermosa a la que le falta un ojo”. Pero además de ser un alimento, el arroz en China (y en muchos otros países asiáticos) fue un símbolo de culto y reverencia. Se pensaba, por ejemplo, que servía a los hombres más allá de su muerte, y por ello se enterraba los difuntos con arroz en su boca. Aún hoy, en la cultura popular, se cree que comer arroz frente a una figura de buda puede traer buena suerte. Y de hecho, todavía hoy en día, es normal tirar arroz en las bodas como símbolo de fertilidad y prosperidad a los recién casados, tradición que también se remonta al lejano oriente asiático.

Se piensa que el arroz llegó a Occidente a través de la india. La leyenda dice que Alejandro Magno, el gran conquistador, lo probó allí en el año 320 a.c. De hecho, dicen algunas versiones de dicha leyenda que Alejandro Magno fue en realidad el primer occidental en probarlo. Los romanos comenzaron a consumirlo en el sigo 1 a.c. y en el siglo IV ya los árabes los habían introducido también en Egipto. Era solo cuestión de tiempo que el arroz comenzara la conquista de la alimentación y la gastronomía global.

Un dato tal vez curioso es que en occidente, cuando el arroz llegó por primera vez a esta región, se utilizó como postre. Hay constancia de que el arroz con leche se sirvió a Luis IX en el siglo XIII en una comida a la que asistió santo Tomás de Aquino. Fue posteriormente cuando se comenzó a utilizar como plato principal en un guiso caldoso que comenzó a consumirse en varias regiones de España como las actuales Cuenca, Toledo y Cataluña.

Aunque muchas personas piensan que el arroz es originario de América, la realidad es que este cereal llegó al nuevo continente gracias a los viajes de Cristóbal Colón. Concretamente, existen registros de que colón llevó a América el arroz en su segundo viaje, aunque su cultivo durante aquellos primero años no prosperó. No fue hasta muchos años más tarde, en el año 1512, que los españoles tuvieron éxito y lograron cultivar el arroz en la actual República Dominicana y Haití. Años más tarde, el arroz ya se abriría un espacio en la dieta básica de todos los países latinoamericanos, incluso formando parte de los platos más típicos y tradicionales, como es el caso del pabellón criollo venezolano.

Las más de 80.000 variedades de arroz que hemos creado durante los últimos siglos se han convertido en una parte importantísima de nuestra dieta diaria. Hemos desarrollado las tecnologías más innovadoras para mejorar los procesos de siembra y recolección del arroz a lo largo y ancho de todo el mundo. El arroz es el alimento básico de la población mundial y de él se obtiene el mayor aporte calórico que puede derivarse de cualquier alimento. Desde los arrozales de indonesia hasta los campos de california continuaremos disfrutando durante muchos años más de la diversidad y sabor del cereal más versátil del mundo.

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